Reddet af mangemillionæren

En af USA’s mest respekterede aviser, og måske den mest magtfulde af alle, Washington Post, er blevet solgt til grundlæggeren af Amazon.com, Jeff Bezos. Flere andre aviser er i gang med lignende ejerskifte. Er vi på vej tilbage til æraen fra før Anden Verdenskrig, hvor rigmænd ejede medierne?
06.08.2013 · 07:36
Annegrethe Rasmussens billede
Annegrethe Rasmussen
Korrespondent
USA

Det var ikke det, de havde ventet, medarbejderne på Washington Post, da de midt på eftermiddagen fik en meddelelse fra udgiver Katharine Weymouth (seneste, yngste medlem af den legendariske Graham-familie, der i over fire generationer har været synonym for den avis, som familien har ejet lige så længe) om at de skulle samles i et forsamlingshus et sted i centrum for at lytte til en ”meddelelse om avisen.”

De fleste gættede ifølge kilder på avisen, som overtegnede har talt med, på at ejerne havde besluttet sig for at sælge det dyre hovedkvarter i down town DC og flytte til mere beskedne lokaler i et forsøg på at dæmme op for tabene, der i over syv år i træk har sendt hovedstadens altdominerende avis på gaden til akkompagnement af røde tal på regnskabs-bundlinjen.

De tog fejl. I stedet fik de nyheden om, at Graham-familien havde besluttet sig for at sælge avisen (og med den et par lokalaviser) til grundlæggeren af Amazon, Jeff Bezos – en af verdens rigeste mænd. Beslutningen sendte staben på en emotionel rutsjetur – mange græd og de fleste var rundt på gulvet. Graham familien har for noget, der synes en evighed været lig med Washington Post og avisen bragte mandag på nettet, og tirsdag i avisen, et smukt portræt af den aviselskende familie.

Panisk selvsving

Hele USA’s medieelite var samtidig i noget nær panisk selvsving. For kun ganske få - en snæver kreds, der naturligvis indbefatter Deres klummeskriver – anede, at avisen var til salg.

Graham offentliggjorde senere mandag et brev til medarbejderne om forløbet.

I løbet af natten til tirsdag, var mediekritikerne og skribenterne på overarbejde i deres analyser af, hvad købet/salget vil betyde for Washington Post og om man kan drage nogle konklusioner om fremtidens (print)aviser herudfra.

Her er det værd at notere sig en ting, der også er beskrevet i dagens udgave af avisen:  Bezos’ nyerhvervelse er blot det seneste – om end den mest dramatiske – af flere aviskøb i USA, hvor mere eller mindre eksotiske rigmænd køber traditionsrige aviser med private midler, og dermed redder dem fra de gok i nøden, de alle har fået på Wall Street.

I kulissen lurer andre rige mænd

New York Times – en anden særdeles skrantende og endnu mere hæderkronet avis – har lige solgt Boston Globe til John W. Henry, som er den farverige ejer af Boston Red Sox. Henry er tidligere aktiemagnat og har tjent sine mange millioner som ”commodities trader” – en verden, hvor Bezos i øvrigt også trådte sine barnesko, før han så lyset med skabelsen af Amazon.com. I kulissen lurer andre rige mænd, herunder de kendte, konservative Tea Party–lænende Kochs-brødre fra New York, som flere medier har nævnt som mulige købere af Tribune gruppens aviser, herunder den anerkendte og respekterede LA Times. Disse rygter har ført til protester og angstanfald i progressive kredse i og omkring Hollywood.

Af andre tilsvarende handler kan nævnes salget af San Diego Union Tribune for 110 millioner dollar i 2011. Her var køberen hotelmagnaten Doug Manchester. Og sidste år blev Philadelphias to største aviser solgt til en gruppe regionale forretningsmand for 55 millioner dollar.

Men i virkeligheden er ægteskabet mellem den 135-år gamle avis og en af internettets sande pionerer måske bare en ny udgave af noget, vi har set før. Godt nok ses fusionen af to traditioner – papiret og net-entreprenøren – som noget nær det bedste, der kunne ske for avisen, hvis den vil fremtidssikre sig selv (flere medier fremhæver Bezos som et unikt talent, når det gælder såvel ideskabelse som evnen til at tjene penge, noget avisbranchen i den grad har brug for verden over. Men som medieanalytiker Alan Mutter udtaler til Washington Post i førnævnte artikel, så har branchen ”historisk set før været i den situation, at rige industrialister kontrollerede de store byers aviser i Amerika:”

”I de gode gamle dage, før aviserne blev til forretningsimperier, var de ejede af velhavende enkeltpersoner, dels fordi de kunne tjene lidt penge på det, men mestendels fordi ejerskabet gav dem noget magt og status i lokalsamfundet. I virkeligheden er det, den ejerskabsstruktur, vi har haft siden Anden Verdenskrig, der er anomalien. Hvis vi går tilbage til kolonitiden så tingene præcis sådan ud, som de er på vej til nu.”

Overlevede på andre aktiviteter

Donald E. Graham, formand for The Post Co, og administrerende direktør et lille stykke tid endnu,  fortalte de ansatte mandag aften, at han og resten af familien ikke magtede at komme op med en levedygtig forretningsmodel for avisen, og at de derfor – på trods af den tilknytning familien har til avisen og selv om det var en sørgelig beslutning for dem alle – havde besluttet sig for at sælge til Bezos. Til gavn for avisen, som de først og fremmest havde til sinds at redde, hed det:

”Vi blev nødt til at spørge os selv om, hvorvidt et lille familieejet selskab fortsat var det bedste hjem for avisen,” sagde han med reference til Katharine Weymouth, avisens udgiver, som er Grahams niece. ”Vi er udkommet med underskud i syv år i træk, og om end vi var sikre på, at vi kunne blive ved med at udkomme, var det ikke godt nok. Vi vil også ekspandere og have succes.”

Det har længe været kendt, at Washington Post Co. først og fremmest har ovelevet grundet andre aktiviteter, først og fremmest Kaplan Inc, som er et firma, der sælger efter- og videreuddannelsesprodukter til enkeltindivider og firmaer.

Man kan se lidt mere af Grahams begrundelse her, hvor han i et særskilt interview med Washington Posts egen tv-kanal fortæller om detaljerne og baggrunden for beslutningen.

Et privat eventyr

I de sene nattetimer var diskussionerne i USA livlige om, hvorvidt salget er avisens redning og første skridt på vej til noget nyt og mere finansielt holdbart eller blot et privat eventyr for Bezos.

Craig Huber, uafhængig medieanalytiker, understreger over for Washington Post i et interview, at ”der ikke er nogen nemme løsninger, når det gælder opskriften på at fikse avisernes problemer. Hvis de fandtes havde de nuværende ejere fundet dem.” Andre noterer sig, at Bezos er så rig, at han muligvis ikke bekymrer sig synderligt om at tjene penge. Sidste år kastede han personligt 2.5 millioner dollar ind i kampen for homoseksuelles ret til at gifte sig i Washington State, hvor Bezos bor med sin egen (heteroseksuelle) familie: ”Jeg er ikke sikker på, at han går op i at avisen skal tjene penge. Jeg tror mere, han er interesseret i indflydelse. Om Washington Post taber eller tjener 20 millioner, jeg tror ikke det har været hans centrale overvejelse,” lyder det eksempelvis fra Jefferey Cole, der er direktør for USC Annenberg’s Center for the Digital Future.” Bezos’ ankomst på avis-scenen er det bedste der er sket for avisindustrien i årevis,” mener analytiker Mutter: ”det er Washington Posts enorme held, det her. Det kan ende med at redde hele avisen.”

Alle holder øje med Bezos

Andre kommentatorer peger på, at Bezos må gøre andet end at spille glad filantrop.  Fra Jeff Jarvis, som er professor ved og direktør for the Tow-Knight Center for Entrepreneurial Journalism ved the City University of New York’s Graduate School of Journalism lyder det:

”Jeg håber han vil eksperimentere og gøre nye ting og dele ud af al det. han lærer. Så ville han redde mere end blot Washington Post. Så ville han være mere end bare en rig sugar-daddy. Jeg håber, hans største bedrift ikke er filantropi men innovation. Hele avisverdenen vil nu holde skarpt øje med, hvad Jeff Bezos foretager sig.

At han vil innovere var da også, hvad Bezos antydede i et brev han offentliggjorde til medarbejderne i går, og som kan læses i papiravisen i dag. Her lover han, at om end den redaktionelle linje vil fortsætte og om end kampen for public service og uangribelig journalistik fortsat vil være i højsædet  - og selv om den daglige ledelse af avisen fortsætter uændret – så vil han arbejde hårdt for at forny mediet.

Jagten på de vises sten

Men hvem er Jeff Bezos så?  Han er først og fremmest en enestående succesrig og iderig forretningsmand, der som en af de første indså de gigantiske muligheder, internettet skabte for online-salg. Amazon skabtes tilbage i 1995 og er i dag verdens største internet-retailer. I et rosende portræt på Huffington Post kan man læse mere om manden, der kom fra fattige kår, blev adopteret af sin far og som læste til IT-ingeniør på Princeton.

Et andet portræt af en nysgerrig, til tider højtråbende, men også i særklasse tålmodig og metodisk iværksætter med store ideer og en unik sans for at få dem realiseret  - og også, hvilket er en mangelvare i avisbranchen, tjene penge kunne man læse omgående i Bezos’ kommende nye avis på erhvervssiderne.

En ting er sikker: uanset om Bezos finder de vises sten (og i så fald vil hele den globale avisbranche takke ham på deres grædende knæ) eller ej, så har han med sit køb med et slag skaffet sig ejerskab til den mest magtfulde medie-stemme i Washington. Ingen i den amerikanske hovedstads indercirkler kommer uden om The Post og ingen, der er noget ved musikken, slipper af sted med at ignorere dagens artikler.

Den slags indflydelse og den troværdighed, der ligger i Wash Posts nuværende brand, kan ikke bare opfindes på en studs. Den kan købes for penge, javel, men hvis ikke den forvaltes klogt, vil magten forvitre og forsvinde.

De foreløbige meldinger fra Bezos tyder på, at han er helt klar herover, og ikke agter at røre det mindste ved avisens uafhængige redaktionelle linje. Det er i hvert fald klogt af den nyslåede publicist.

CAPTCHA
Dette er en test for at sikre at du ikke er en robot der blot spammer kommentarsporet.

Seneste jobopslag

Kommunikationsmedarbejder med mangeartede opgaver

Rudersdal Kommune
Ansøgningsfrist: 02.01

PR og Corporate Communication Manager til Systematic

Systematic
Ansøgningsfrist: 26.12

Magisterbladet søger digital og dagsordensættende journalist

Dansk Magisterforening
Ansøgningsfrist: 09.01

Visionær digital redaktør til Ballerup Kommune

Ballerup Kommune
Ansøgningsfrist: 13.01

Kommunikationschef

Gribskov Kommune
Ansøgningsfrist: 13.01

Journalist til digitalt fagmedie i vækst

Kristeligt Dagblad
Ansøgningsfrist: 04.01

Reporter til DR Nyheder på Messenger

DR
Ansøgningsfrist: 07.01

Digital Storyteller

Dansk Flygtningehjælp
Ansøgningsfrist: 17.12

Kommunikationsmedarbejder/ journalist til Danske Erhvervsakademier

Danske Erhvervsakademier
Ansøgningsfrist: 20.01

Ugeskrift for Læger søger erfaren og ambitiøs journalist

Lægeforeningen
Ansøgningsfrist: 07.01

Bliv pressekonsulent på Københavns Professionshøjskole

Københavns Professionshøjskole
Ansøgningsfrist: 21.12

Initiativrig presserådgiver til Ejendomsforeningen Danmark

Ejendomsforeningen Danmark
Ansøgningsfrist: 06.01

Områdechef for Forskning og Viden på Danmarks Medie- og Journalisthøjskole

Danmarks Medie- og Journalisthøjskole (DMJX)
Ansøgningsfrist: 02.01

SoMe-stærk kommunikatør med talent for video

ARKIL HOLDING A/S
Ansøgningsfrist: 02.01

Fordelingsansvarlig til Dansk Journalistforbund

Dansk Journalistforbund
Ansøgningsfrist: 10.01

Content specialist

Zoologisk Have København
Ansøgningsfrist: 13.01

Bladredaktør søges til barselsvikariat

Astma-Allergi Danmark
Ansøgningsfrist: 02.01

Samvirke søger Danmarks bedste madredaktør

COOP
Ansøgningsfrist: 28.12