Interview

Putin har endnu ikke kvalt Galinas medie, der når ud til millioner af russere

De russiske myndigheder har på alle tænkelige måder forsøgt at gøre livet surt for medier som Meduza, der har flere millioner læsere. Men mediet lever videre, fortæller direktør og medstifter Galina Timtjenko, som Journalisten mødte i København

Galina Timtjenkos medie Meduza er det eneste store medie på russisk, som præsident Vladimir Putin endnu ikke har kappet hovedet af.

Men hans styre har i den grad forsøgt at stække mediet, der udgives i eksil fra Letlands hovedstad, Riga.

Vilkårene for medier i Rusland er efter invasionen af Ukraine blevet så ringe, at alle de største uafhængige medier i Rusland har lukket ned.

Journalisterne frygter ganske enkelt for deres liv, fordi en ny russisk lov betyder, at man kan få op til otte års fængsel for at lave journalistik, der går imod den officielle linje fra Kreml.

”Siden krigen begyndte i februar, har vi evakueret 25 journalister fra Rusland,” fortæller stifter og direktør Galina Timtjenko, da Journalisten møder hende i hjertet af København.

Det er et af flere stop på en tur gennem Europa, hvor hun skal tale mediets sag, så det kan overleve.

Og det gør hun i en verden, hvor man med et russisk pas er udsat.

”Nu er der krig”

Den 24. februar i år kiggede Galina Timtjenko en morgen på sin telefon, hvor hun kunne se, at der var et opkald fra Meduza-medstifter Ivan Kolpakov.

”Nu er der krig,” sagde han i røret.

I et halvt år havde de troet, at noget var på vej.

De troede, at Vladimir Putin ville nøjes med at invadere det østlige Ukraine.

I det halve år havde de udviklet et særligt kodeks over for hinanden i telefonen, hvis de ringede om noget redaktionelt.

De indledte altid samtalerne med at sige: ”Der er ikke krig”.

Men nu var den der altså, krigen.

Og alle med et russisk pas, der var kritiske over for regeringens linje, fik pludselig vendt verden på hovedet.

”Rusland er blevet en fascist-stat. Vi bliver nødt til at indrømme det. Og det er blevet meget hårdt at leve med et russisk pas og russisk statsborgerskab, for jeg elsker stadig landet og dets folk,” siger Galina Timtjenko.

Otte års fængsel for journalistik

Allerede inden krigen var Meduza klar til at kaste håndklædet i ringen, da det sidste år blev stemplet som ”udenlandsk agent”. Det er et bredt anvendt Kreml-prædikat, der bruges til at gøre det nærmest umuligt at drive et frit medie.

Meduza overvejede at lukke, fordi det ikke var muligt at tjene penge.

”Kreml havde ødelagt vores forretningsmodel, og vi tabte 90 procent af annoncørerne, fordi ingen ville annoncere hos et medie med det stempel,” fortæller Galina Timtjenko.

Men redaktionen sagde entydigt nej. Den var klar til at kæmpe.

”’Og I er cheferne, så find en løsning’, sagde de så,” griner Galina Timtjenko.

Trafikken eksploderede i Holland

I en crowdfunding-kampagne sendte 170.000 russere efterfølgende penge i retning af mediet.

Men så kom krigen og sanktionerne mod Rusland, der gjorde det umuligt for russere at overføre penge til et medie i EU.

Nu skal pengene i stedet hentes fra det internationale samfund. Det sker blandt andet via en hjemmeside, som indtil videre har sørget for, at mediet kan holde sig kørende.

Galina Timtjenkos rundtur i Europa handler blandt andet om at få politikere i EU til at hjælpe russiske journalister i eksil med sikkerhed i form af permanente opholdstilladelser, så de kan fortsætte med at arbejde.

De kan nemlig ikke vende hjem igen, fordi de frygter fængselsstraffe for deres arbejde for eksempelvis Meduza.

Før stemplingen som ’udenlandsk agent’ havde Meduza ifølge egne tal over 13 millioner unikke brugere om måneden.

Nu kan mediet se, at en masse russere er tvunget til at bruge VPN, som er en sikker internetforbindelse, der går gennem lande som for eksempel Holland eller Island:

”Vi kunne se, at vores russiske trafik faldt med 40 procent, men på samme tid steg den 700 procent i lande som Holland,” siger Galina Timtjenko.

”Jeg kan ikke forestille mig, at 6,5 millioner mennesker på tværs af kloden pludselig vågner op en morgen, og tænker, at de skal læse Meduza på russisk, så det var VPN,” fortsætter hun.

Spørgsmålet er, om styret i Kreml også formår at få kvalt den adgang. Ifølge Interfax er de russiske myndigheder i gang med at forsøge at blokere russernes adgang til nyheder via VPN.

Kun zombier tilbage i Rusland

I Rusland er den frie adgang til kritisk journalistik lukket af. De medier, der besluttede at blive i Rusland, kunne ikke stå distancen.

Senest har medier som tv-kanalen Dozjd og avisen Novaja Gazeta trukket stikket på grund af presset fra Kreml.

Tilbage i Rusland findes der stadig hypermoderne tv-stationer, der med skovlevis af penge fra staten og magtfulde oligarker laver nyheder, som Galina Timtjenko betegner som ”zombiemedier”.

”Der er et logo, du kan se billeder og tekst, men de er døde indeni,” siger hun.

På den engelsksprogede tv-kanal Russia Today er det blandt andet dokumenteret, at chefredaktøren har en direkte telefonlinje til Kreml på sit skrivebord.

Galina Timtjenko er dog imod det boykot af russiske medier som for eksempel Russia Today, som EU har gennemført.

”De er propagandister og zombiemedier, men alt det dårlige startede altså med, at Rusland forhindrede og boykottede medier,” siger hun.

I stedet mener hun, at man skal bekæmpe dårlige medier ved at støtte god journalistik. Og det er særligt vigtigt under den nuværende krig.

Udtørrede kilder vender tilbage

Galina Timtjenko har en forhåbning om, at hendes eget medie kan blive ved med at bedrive kritisk journalistik i fremtiden.

Men i de første måneder efter krigen var det nærmest umuligt at bedrive journalistik i Rusland på grund af frygt blandt kilder og journalister i landet.

Det fik også Meduza til at gå på kompromis med mediets regler om at tilbyde anonymitet eller pseudonymer til journalisterne.

”Men det er lidt sjovt, at mange af vores kilder nu er begyndt at vende tilbage. For der er ikke andre muligheder eller noget miljø, hvor de kan dele deres holdninger eller bringe fakta om den såkaldte militære operation.”